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Voltaire
Elémens de la philosophie de Newton,
1738.

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Description

Édition originale de ce texte de Voltaire
qui mit Newton à la portée des Français
et permit de paver la voie à l’esprit des Lumières.

Séduisant exemplaire, immense de marges,
avec de nombreux témoins, imprimé sur papier fort de Hollande,
conservé dans sa brochure du temps.


 

Voltaire, François Marie Arouet dit. Elémens de la philosophie de Newton, mis à la portée de tout le monde par Mr de Voltaire.
Amsterdam, Jacques Desbordes, 1738.

In-8 de (3) ff., 399 pp., (1) p. d’errata, brochure de l’époque, traces d’usure au dos, étui.
Brochure de l’époque.

214 x 137 mm.

Édition originale de cet important ouvrage scientifique dans lequel Voltaire tente de populariser la pensée de Newton auprès des Français.

Ce « chef-d’œuvre de clarté, d’élégance et de discussion scientifique » (F. Bouillier), est un prélude aux Lumières.
Bengesco, II, 1570; Cioranescu, n 64735; Cohen, 609.

L’ouvrage est abondamment illustré dans le texte de diagrammes et figures mathématiques et de 7 planches hors texte dont une planche dépliante. Il comprend un portrait de Voltaire, une gravure en frontispice, 25 vignettes, 25 culs-de-lampe et un grand nombre de figures géométriques finement gravées par Folkema, J. V. Schley, Decave, B. Picart et G. Konder.

« A popularization of Newton’s scientific and philosophical ideas, Voltaire’s Elemens presented Newton as the discoverer of the true system of the world and the destroyer of the errors of Cartesianism »
(Norman, n°2165).

A l’époque où Voltaire écrivait ses lettres d’Angleterre, le monde intellectuel français était cartésien. La physique de Newton supplanta définitivement celle de Descartes vers les années 1750 grâce à la publication des Eléments de la philosophie de Newton (1738), texte destiné au grand public, dans lequel Voltaire illustre les théories physiques et métaphysiques dus scientifique anglais.

Il était audacieux dans la France de Descartes et de Malebranche de proposer Newton comme type idéal du philosophe et d’exposer la théorie empiriste de Locke sur la question de l’âme. Cela signifiait toucher directement la conception chrétienne de l’homme pour s’émanciper de la théologie et affirmer une pleine confiance dans les forces de la raison et de la science.

« Pour prendre acte du rôle de Voltaire dans la diffusion de la pensée de Newton en France, commençons par rappeler que l’ouvrage où il expose le système du monde de Newton a connu près de 26 éditions entre 1738 et 1785. C’est en lisant Voltaire qu’au XVIIIe siècle on apprend ce qu’est la loi de l’attraction universelle. Newton a certes publié ses Principes mathématiques de la philosophie naturelle en 1687 mais, cinquante ans plus tard, les Français demeurent majoritairement fidèles à Descartes. Il faut donc attendre 1738 pour que Voltaire, en livrant un véritable combat pour la science newtonienne, change le regard de ses compatriotes sur le système du monde. Voltaire a su mettre Newton à la portée de tout le monde. Il s’adresse aux Français qui ne connaissent de Newton que le nom. Il ne s’adresse pas aux savants mais aux personnes qui font preuve d’esprit philosophique. Les lecteurs auxquels Voltaire s’adresse sont les futurs lecteurs de l’Encyclopédie. Vulgarisateur, c’est lui qui, le premier, a rapporté l’anecdote de la pomme.
Voltaire, en écrivant les Eléments inaugure une nouvelle manière de présenter la science : il ne s’agit plus de divertir et d’amuser les marquises mais de les instruire en leur faisant prendre conscience que n’est pas savant qui veut »
(C. Paillard, Le problème du fatalisme dans la philosophie de Voltaire).

Précieux exemplaire immense de marges avec de nombreux témoins sur papier fort de Hollande conservé dans sa brochure de l’époque.

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